L'histoire de Roger Ladépêche qui a aidé plusieurs aviateurs américains au cours de leur évasions

Rédigé par Alan dans la rubrique PortraitLes Alliés

Tous mes remerciements à Bernard Ballanger pour avoir eu la gentillesse de partager ces photos et l'histoire de Mr Roger Ladépêche qui a aidé plusieurs aviateurs américains au péril de sa vie. (Version in English follows version in French).


Onze aviateurs américains transiterons dans les locaux du docteur Cabanes, médecin généraliste de Saint-André de Cubzac, Charente-Maritime. (Le docteur Cabanes sera arrêté le 17 avril 1944 et déporté au camp de Neuengamme). Une liste des noms et des adresses a été établie par Roger Ladépêche, fervent résistant qui s'avère précieux dans le transport des évadés. On y retrouve les deux fugutifs américains du B-17 qui a fait un atterrissage forcé le 31 décembre 1943 à Experimont (17), Lt Coleman Goldstein et Sgt George Jasman hébergés par la famille Lhermitte, de Polignac, mais aussi deux autres membres du même équipage, Owen Scott et Shirley Casey, ayant réussi leur évasion.

Roger Ladépêche
Trois autres Américains proviennent de deux bombardiers abattus également le 31 décembre 1943 ; à Gimeux d'une part : Edward Knapp et Daniel Norton qui sera fait prisonnier plus tard ; à Marcillac d'autre part : Richard Wilson, également capturé par la suite. Les quatres derniers ont été recueillis après le bombardement du terrain d'aviation de Bordeaux-Merignac effectué le 5 janvier 1944. Ce sont Harold Lockwood, Robert Martin, Georges Bertholdt du B.17F 42-30444, et Meredith Rueff pilote du B.17G 42-37708, tombés tous deux en bordure du lac d'Hourtin, Gironde.

Au-delà de Saint-André-de-Cubzac, la chaine d'évasion va fonctionner. Roger Ladépêche fait partie du groupe de résistants de Saint-Yzan-de-Soudiac, près de Saint-Mariens. Il est aussi chef de dépôt de la compagnie "Citram" de Saint-Mariens. Il dispose de véhicules qui lui permettent de faire les transports d'armes parachutées et la diffusion de journaux clandestins.

C'est ainsi que le 8 janvier il va assurer le transfert par autobus des onze aviateurs américains recueillis par le docteur Cabanes. Il est probable que le maquis de Mussidan n'a pas pu admettre dans son groupe la totalité des nombreux arrivants. Les aviateurs seront dispersés dans des familles amies comme en témoigne Jacqueline Gaussens, dont les parents, à Saint-Antoine-de-Breuil, en Dordogne, ont hébergé Coleman Goldstein et Shirley Casey pendant un mois environ. Par la suite, d'autres filières d'évasion prennent en charge tous ces Américains, séparément ou par petits groupes, les acheminant jusqu'à la frontière espagnole.

Lettre de M. Ladépêche au Sgt Edward Knapp

Coleman Goldstein, Shirley Casey, George Jasman et Owen Scott vont parvenir à passer en Espagne après de multiples péripéties. Les Lieutenants Goldstein et Casey sont restés ensemble, malades tous les deux, l'un de dysenterie, l'autre souffrant d'une pneumonie. Ils finissent par arriver à Gibraltar d'où ils rejoignent la Grande-Bretagne qu'ils retrouvent le 26 mars 1944.

George Jasman et Owen Scott sont conduits à la frontière espagnole par le capitaine Pottier, de Tarbes, qui deviendra plus tard général. Arrivés tous deux à Gibraltar, le premier rejoint l'Angleterre le 23 mars 1944 et le second un jour plus tard.

Toujours dans ses souvenirs, Coleman Goldstein insiste pour rappeler "que c'est grace à de très nombreuses personnes que nous avons pu fui". Sur sa fausse cart d'identité de l'époque qu'il a toujours conservée, le pilote du B.17 avait été nommé Marcel Parcelier, cultivateur.


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All our thanks, once again, to Bernard Ballanger who has very kindly shared with us his research into those who had helped Allied airmen in the Charente and Charente-Maritime. 

Roger Ladépêche ran a company based in Saint-Mariens called "Citram" and at great risk to his own life helped eleven American airmen hoping to reach Spain after their planes had crashed in the region.
Roger Ladépêche

In January 1944 eleven American airmen were taken to the premises of Doctor Cabanes, a general practitioner based at Saint-Andre de Cubzac in the Charente-Maritime. (Doctor Cabanes would be arrested on 17th April 1944 and deported to Neuengamme concentration camp in Germany). A list of names and addresses had been composed by Roger Ladépêche, a fervent resistant who took it on himself to help transport allied evaders. Amongst them were two American fugitives from a B-17 that had crash landed on 31st December 1943 at Experimont in the Charente-Maritime. They were Lt Coleman Goldstein and Sgt George Jasman who were being sheltered by the Lhermitte family at Polignac. Also helped by Roger Ladépêche were Owen Scott and Shirley Casey, two Americans from the same crew as Goldstein and Jasman. Scott and Casey would be successful in reaching Spain.

Three other American airmen from two bombers that had also come down on 31st December 1943 ; from the crash at Gimeux : Edward Knapp and Daniel Norton who would later be made a prisoners of war ; crash at Marcillac : Richard Wilson, also captured and made prisoner of war. The remaining four would be sheltered after the bombing of the airfield at Bordeaux-Merignac on 5th January 1944. They were Harold Lockwood, Robert Martin, Georges Bertholdt from the B-17F 42-0444, and Meredith Rueff, pilot from the B-17G 42-37708, both planes came down on the edge of a lake near Hourtin in the Gironde.

Beyond Saint-André-de-Cubzac, the evasion network was functioning well. Roger Ladépêche was part of a group of resistants at Saint-Yzan-de-Soudiac, near Saint-Mariens. He was also in charge of the transport business "Citram" at Saint-Mariens. He had at his disposal vehicles which would allow him to transport parachuted arms and clandestine papers.

It would not be until 8th January that he would be able to transfer by coach some of the eleven American airmen that had been collected by doctor Cabanes. It is likely that the résistance at Mussidan had not been able to take into its group all of the new arrivals. The airmen would be dispersed amongst trusted families, as told in the account given by Jacqueline Gaussens, whose parents at Saint-Antoine-de-Breuil in the Dordogne had looked after Coleman Goldstein and Shirley Casey for around a month. Soon, other evasion lines would take charge of all these Americans and either alone or in small groups, they were taken down to the border with Spain.


Notes added by Sgt Edward Knapp

Coleman Goldstein, Shirley Casey, Georges Jasman and Owen Scott would eventually cross the Pyrénées over to Spain after many attempts. Lieutenants Goldstein and Casey stayed together, both sick, one with dysentery, the other suffering from pneumonia. They finally reached Gibraltar and from there got back to England on 26th March 1944.

George Jasman and Owen Scott were taken to the border with Spain by capitaine Pottier from Tarbes, who would later become a général. Arriving together at Gibraltar, Jasman would get to England on 23 March 1944 with Scott following a day later.

Still in his memories, Coleman Goldstein recalled "that it was thanks to so many people in France that we had been been able to escape". On his false identity card from the time which he had kept, the B-17 pilot had been named Marcel Parcelier and a farmer as his profession.


Other stories concerning mission no. 171 31st December 1943 (link)